Bella Coola Valley Museum - BC Central Coast Archives
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La colonie des norvégiens

HBC PostC'est en 1894 que 80 norvégiens émigrent du Minnesota à Bella Coola et forment la plus importante colonie non aborigène de la vallée. Notons cependant que huit personnes non aborigènes vivaient déjà dans la vallée avant 1894, parmi lesquelles les familles de John Clayton et Thor Thorsen. Les Nuxalkmc occupaient la vallée et la côte avoisinante depuis des milliers d'années avant le tout premier contact avec l'Européen.

Pourquoi Bella Coola?

Stimulé par une dépression économique aux USA et par une dispute au sein de l'Église luthérienne, le Révérend Christian Saugstad, un membre la colonie norvégienne de Crookston, au Minnesota, était à la recherche d'un nouvel endroit pour y installer sa congrégation. En ce temps-là, le gouvernement du Canada encourageait les Scandinaves, les Allemands et les Anglais à venir s'installer en Colombie Britannique. En outre, un anthropologue norvégien, B.F. Jacobsen, avait décrit la région de Bella Coola comme un lieu favorable aux pionniers. Il décrivait la région comme très fertile et très vaste, riche en ressources naturelles, et son environnement similaire à celui de la Norvège, avec ses sommets perpétuellement enneigés et ses fjords interminables.

Les débuts.

Dans le cadre des accords conclus avec le Ministre de l'immigration, chaque colon se voit offrir le titre de 160 acres au terme du défrichage, de la construction d'une maison, et du développement de la propriété. Le 27 octobre 1894, les futurs colons, accompagnés de cinq norvégiens supplémentaires venus de Seattle, quitteront Vitoria à bord du Princess Louise, pour entrer, trois jours plus tard, dans le bras (fjord) de North Bentinck. Les indigènes, accompagnés de la fille du Capitaine Thor Thorsen, viennent à leur rencontre en pirogues, et ils remontent la rivière Bella Coola avec tous les bagages. Ils passeront le premier hiver à construire leurs maisons, faire des réserves et défricher la terre. L'année suivante sera marquée par leur première réunion, la fondation du bureau de poste de Bella Coola - tenu par Thor Thorsen, et par l'arrivée de quatre-vingt dix-huit colons de plus. On ouvrira des chemins, on construira des ponts, on fera la collecte des taxes, on ouvrira un bureau de poste et magasin général à Kristiania (renommée plus tard Hagensborg) - tenu par Hagen Christiansen, et l'on célèbre le premier mariage norvégien. On plante les premiers jardins; on construit la première école.

Le déménagement d'une communauté.

En 1904 les colons entreprennent de construire une ville sur la berge boréale de la rivière Bella Coola. Plusieurs affaires y démarrent; certaines même quittent la berge australe. On y construit un appontement d'un mile de long. Les ponts enjambent la rivière Bella Coola. La majorité des autochtones Q’umk’uts décide aussi de se joindre à l'exode. Mais, si l'emplacement est propice à la réception des marchandises par bateau, il est aussi sujet à de grandes inondations. Ainsi, pendant les années 1930, les autochtones et les norvégiens se voient forcés de re-déménager sur la rive sud de la rivière.

 

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